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A Villers-Guislain, le mémorial aux soldats indiens de la Grande Guerre

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Le 10 novembre 2018, un nouveau mémorial a été inauguré en France par le vice-président de l’Etat indien, Shri M. Venkaiah Naidu à Villers-Guislain, dans le Nord, en hommage aux forces indiennes qui se sont battues en France pendant la Première Guerre mondiale. 

L'Inde dans la Grande Guerre

Lors de la Première Guerre mondiale, l'Inde entre en guerre contre l'Allemagne sur décision du vice-roi des Indes Lord Hardinge, qui mobilise les troupes indiennes le 8 août 1914, à la demande de Londres, sans que le Parlement de New Delhi ne soit consulté. L’Inde entière se mobilise : sa population, ses princes locaux, son armée, et même le Mahatma Gandhi, qui estime que l'Inde doit aider l'Angleterre comme membre de l'Empire et qu’elle en recevra certainement plus d’autonomie après la guerre (l’Inde n’obtiendra l’indépendance qu’en 1947).

Dès 1914 les troupes indiennes sont totalement engagées dans les combats du Nord-Pas de Calais où elles subissent de lourdes pertes. Elles souffrent également beaucoup du froid intense de l’hiver 1914-1915. C’est pourquoi une grande partie du corps expéditionnaire indien est retirée du front français à l’automne 1915 pour être envoyée en Afrique et au Moyen-Orient, notamment face aux Turcs. Seules les unités de cavalerie indienne restent en France jusqu'au printemps 1918 et sont associées à la Bataille de la Somme en 1916, puis aux combats dans les Flandres, l’Artois et le Cambrésis le long de la ligne Siegfried en 1917, notamment lors de l’offensive sur Cambrai en novembre 1917, où plusieurs régiments indiens ont participé aux combats autour de Villers-Guislain. 

Un mémorial pour cimenter les liens d'amitié entre l'Inde et la France

Afin de rendre hommage à tous les soldats qui se sont battus en France contre la menace allemande et de cimenter les liens historiques d'amitié entre l'Inde et la France, la United Service Institution of India (USI) a conçu le projet d'un Mémorial Indien aux Forces Armées de la Grande Guerre en collaboration avec la commune de Villers-Guislain, les Forces Armées Indiennes et le Ministère des Affaires Etrangères du Gouvernement de l'Inde. 

Bien qu'un mémorial aux morts indiens de la Grande Guerre, entretenu par la Commonwealth War Graves Commission (CWGC) se trouve à la Neuve Chapelle (Pas-de-Calais), le besoin de construire un mémorial Indien unique avec l'emblème national de l'Inde en l'honneur des Forces Armées Indiennes en France dans la Première Guerre mondiale s'est fait ressentir. Le seul autre monument indien semblable est situé à la Porte de Menin à Ypres, en Belgique.

Le 10 novembre 2018, inauguration officielle du monument

Le nouveau Mémorial Indien aux forces armées de la Grande Guerre a été inauguré le 10 novembre 2018 par le vice-président de l’Etat indien, Shri M. Venkaiah Naidu, en présence, entre autres, de l’ambassadeur indien en France Vinay Kwatra, du lieutenant-général PK Singh, directeur USI, ainsi que du maire de Villers-Guislain, Gérard Allart.